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Qu’est-ce qu’une application «portable» et pourquoi est-ce important?

Les applications portables offrent des avantages certains par rapport à leurs homologues traditionnels. Ils sont légers et vous permettent de vous déplacer entre les ordinateurs tout en emportant vos applications et vos paramètres avec vous. Voici pourquoi ils sont différents et pourquoi ils constituent parfois – mais pas toujours – un bon choix.

Comment les applications régulières sont installées

Pour comprendre ce qui rend une application portable, il peut être utile de commencer par jeter un coup d’œil sur la façon dont les applications traditionnelles sont installées dans Windows. Lorsque vous installez une application sous Windows, les fichiers d’installation vont à plusieurs emplacements différents. La plupart des fichiers de l’application sont généralement copiés dans un seul dossier quelque part dans le dossier C: Program Files. Les fichiers contenant des paramètres s’appliquant à tous les utilisateurs de l’application peuvent être créés dans le dossier ProgramData.

Les paramètres propres à différents comptes utilisateur sur le PC sont stockés dans des fichiers créés dans le dossier caché «AppData» à l’intérieur de chaque dossier utilisateur de comptes. La plupart des applications créent des entrées dans le registre Windows qui peuvent également contenir divers paramètres de configuration. Et de nombreuses applications tirent parti des bibliothèques de code partagées qui sont installées avec des éléments tels que le framework .NET et les redistribuables Visual C ++.

Cette séparation des fonctions présente des avantages distincts. Plusieurs applications peuvent partager des informations contenues dans des entrées de registre ou des bibliothèques de code partagées, évitant ainsi les duplications inutiles. Le stockage des paramètres spécifiques à l’utilisateur dans un endroit et des paramètres à l’échelle du système dans un autre signifie que les applications peuvent mieux tirer parti de nombreuses fonctionnalités Windows différentes conçues pour un système multi-utilisateur. Pour commencer, chaque utilisateur peut compter sur le chargement de ses propres paramètres lorsqu’il démarre l’application simplement parce qu’il est connecté avec son propre compte Windows. Des fonctionnalités telles que les autorisations de fichier et de partage reposent sur cette structure. De plus, la sauvegarde de tous les paramètres du programme dans des zones désignées rend la sauvegarde de votre système plus fiable.

Alors, qu’est-ce qu’une application portable et pourquoi en utiliserais-je une?

Une application portable est simplement une application qui n’utilise pas de programme d’installation. Tous les fichiers requis pour exécuter l’application résident dans un seul dossier, que vous pouvez placer n’importe où sur le système. Si vous déplacez le dossier, l’application fonctionnera toujours de la même manière. Au lieu d’installer une application portable, vous la téléchargez généralement sous forme de fichier ZIP, extrayez ce ZIP dans un dossier et exécutez le fichier exécutable de l’application. Si l’application vous permet d’enregistrer les paramètres, ces paramètres sont enregistrés dans des fichiers directement dans le même dossier.

L’avantage le plus important de l’utilisation des applications portables est évident: elles sont portables. Collez-les sur une clé USB, par exemple, et vous pourrez les transporter d’un ordinateur à l’autre. Ils ne laisseront aucune empreinte sur les PC sur lesquels vous les exécutez. Tout, y compris les paramètres que vous avez enregistrés, est enregistré directement dans le dossier de l’application portable sur la clé USB. C’est très similaire à la façon dont les choses fonctionnaient à l’époque de MS-DOS et de Windows 3.1.

Les applications portables peuvent être utiles même si vous ne vous déplacez pas entre les ordinateurs. D’une part, ils laissent une empreinte plus petite sur votre PC. Elles ont tendance à être plus légères que la plupart des applications installables simplement parce qu’elles n’ont pas à être installées. Vous pouvez les synchroniser (avec leurs paramètres) avec vos autres PC en utilisant quelque chose comme Dropbox. Ou, vous pouvez simplement utiliser une application une fois sans avoir à vous soucier qu’elle laisse de la cruauté sur votre système.

Bien sûr, il y aura toujours des applications que vous devrez installer. Soit ils sont trop volumineux (ou trop sophistiqués) pour être exécutés en tant qu’application portable, soit ils doivent tirer parti des fonctionnalités multi-utilisateurs ou de sécurité de Windows. Mais de nombreuses applications sont disponibles dans les deux versions, ce qui signifie que vous pouvez choisir entre un programme d’installation et un fichier ZIP lorsque vous le téléchargez.

Bien sûr, l’utilisation d’applications portables présente certains inconvénients. Les contrôles de compte d’utilisateur (UAC) de Windows ne fonctionnent pas pour les applications portables comme ils le font pour les applications installées, ce qui signifie qu’ils sont davantage soumis à des processus non administratifs. Vous pourriez considérer celui-ci à la fois comme un avantage et un inconvénient. L’avantage est que si vous avez besoin d’une application portable, vous pouvez probablement l’exécuter même si vous êtes sur un réseau, par exemple au travail, où vous ne pouvez pas installer une application normale. L’inconvénient est que le service informatique et tous les protocoles de sécurité qu’ils ont mis en place pourraient être moins efficaces.

Un autre inconvénient des applications portables est qu’elles ne sont généralement pas conçues pour plusieurs utilisateurs. Ce n’est probablement pas un gros problème puisque vous créez probablement un lecteur portable que vous pouvez transporter rien que pour vous-même. Mais si plusieurs utilisateurs doivent utiliser une application, ils devront tous utiliser les mêmes paramètres ou vous devrez avoir plusieurs copies du dossier de l’application sur votre lecteur portable.

Enfin, si vous exécutez des applications portables à partir d’un lecteur USB, vous devrez faire très attention à éjecter correctement le lecteur au lieu de simplement le retirer. Sinon, vous pouvez corrompre les applications ou empêcher l’enregistrement correct des paramètres. Vous pouvez même rencontrer ce problème sur les PC qui ne gèrent pas bien les clés USB lorsqu’ils entrent en veille ou en veille prolongée. C’est moins un problème sur les PC modernes que par le passé, mais il existe encore aujourd’hui des PC qui ne gèrent pas bien le sommeil.

Cela dit, les avantages des applications portables l’emportent généralement sur les inconvénients, en particulier si vous vous déplacez souvent vers différents PC.

Quels types d’applications portables sont disponibles?

Si vous pensez que les applications portables sont principalement des utilitaires système que les gens du support technique transportent, vous serez peut-être surpris de constater qu’il existe toutes sortes d’applications portables. Vous pouvez en lire un certain nombre dans notre guide des meilleures applications portables gratuites pour votre boîte à outils de lecteur flash. Vous trouverez des utilitaires système, bien sûr, mais aussi des applications pour à peu près tous vos besoins: productivité, communications, visualisation des graphiques et des images, et bien plus encore.

En plus de toutes ces applications autonomes, vous pouvez également télécharger des suites d’applications que vous pouvez installer sur une clé USB. Ces suites vous fournissent généralement un lanceur de style menu Démarrer pour accéder aux applications, et certaines coordonnent également les paramètres de l’application pour vous. Beaucoup de ces suites proposent des centaines d’applications portables gratuites, vous permettant essentiellement de créer un espace de travail portable complet. PortableApps, CodySafe, et LiberKey sont quelques-unes des suites les plus populaires.

Cela vaut la peine de prendre le temps de regarder les différentes suites portables si c’est ce qui vous intéresse. Dans certains cas, les applications portables ne sont disponibles que via une suite logicielle comme celle-ci. Par exemple, PortableApps.com donne accès à plusieurs centaines d’applications portables que vous pouvez télécharger et installer sur votre disque PortableApps. Beaucoup de ces applications ne peuvent être installées que dans la suite PortableApps et n’ont pas de version portable que vous pouvez utiliser sans la suite. PortableApps offre l’avantage de pouvoir choisir exactement les applications que vous souhaitez inclure. D’autres suites ont toutes les applications portables regroupées dans le téléchargement principal, c’est donc une perspective de tout ou rien. Mais chaque suite peut fournir des outils spécifiques que vous ne pouvez pas trouver pour d’autres suites, alors parcourez les applications disponibles pour chacune avant de prendre votre décision.

Vous constaterez également que lorsque nous recommandons des utilitaires tiers dans beaucoup de nos articles, nous choisissons souvent de présenter des applications portables plutôt que des applications installables.

Puis-je rendre les applications installables régulières portables?

Il est souvent possible de rendre portable une application ordinaire, mais cela peut être un peu capricieux et prend généralement un peu de travail. Si l’application est très simple (disons un utilitaire qui n’a évidemment pas besoin d’être une application installable), il est parfois possible d’extraire ces fichiers du programme d’installation et de les transformer en une application portable en suivant ces instructions. Ce n’est en aucun cas une méthode dont le fonctionnement est garanti, mais cela vaut la peine d’essayer.

Une autre option pour rendre une application installable portable consiste à virtualiser l’application. Cela nécessite généralement un peu plus de configuration, mais vous créez essentiellement une machine virtuelle portable capable d’exécuter le système d’exploitation nécessaire et l’application (ou les applications) dont vous avez besoin, puis chargez cette machine virtuelle sur le support portable de votre choix. VirtualBox portable est l’outil le plus courant pour cela, et nous avons un excellent guide sur son utilisation pour emmener des machines virtuelles partout avec vous. VirtualBox lui-même est une offre de machine virtuelle gratuite d’Oracle qui peut fonctionner sur à peu près n’importe quel système d’exploitation de bureau. Portable VirtualBox est un wrapper pour VirtualBox qui le transforme en une application portable que vous pouvez installer sur une clé USB ou un disque dur externe.

Cameyo est une autre option de virtualisation intéressante. Au lieu d’exécuter une machine virtuelle entière à partir de votre lecteur portable, vous créez une machine virtuelle sur votre système de bureau. Vous utilisez ensuite Cameyo pour enregistrer l’installation d’une application dans cette machine virtuelle. Une fois terminé, Cameyo crée un seul fichier exécutable que vous pouvez ensuite faire glisser sur votre lecteur portable et l’exécuter où vous le souhaitez. Cameyo est également gratuit pour les particuliers ou les petites entreprises. Si vous êtes curieux, nous avons également un guide sur l’utilisation de Cameyo pour créer des applications portables.

Quelle que soit la méthode que vous choisissez, cela vaut la peine d’explorer ce que les applications portables ont à offrir. Rien de tel que le sentiment de liberté et de flexibilité que vous procure le fait de savoir qu’avec la clé USB accrochée à votre trousseau, vous pouvez exécuter tous les aspects critiques de votre vie informatique.

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