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Que sont les applications électroniques et pourquoi sont-elles devenues si courantes?

Avez-vous remarqué que de nombreuses nouvelles applications de bureau ressemblent beaucoup à des sites Web? Ce n’est pas votre imagination.

De Trello à Slack, de WordPress.com à Github, il est de plus en plus courant pour les applications dites de bureau de regrouper un site Web avec quelques fonctionnalités natives telles que les notifications, l’accès au système de fichiers et les menus. La technologie la plus courante permettant cela s’appelle Électron, et il est utilisé par quelques applications que vous ne soupçonnez peut-être même pas, comme l’application de chat Discord et Microsoft Code Visual Studio.

Electron permet aux développeurs de publier facilement une application simultanément sur Windows, macOS et Linux, mais il y a des inconvénients pour les utilisateurs. Les applications électroniques sont énormes, d’une part. Slack, une application de chat, occupe 237 Mo d’espace disque sur mon Mac, et la consommation de mémoire n’est pas non plus faible. Qu’est-ce qui prend toutes ces ressources? Et pourquoi les développeurs utilisent-ils quelque chose d’aussi inefficace?

Les applications Electron sont assez faciles à créer

Les applications de bureau sont difficiles à créer, surtout si vous voulez qu’elles soient multiplateformes. L’accès au système de fichiers fonctionne différemment sous Windows et sous Linux, par exemple, et les notifications fonctionnent différemment sous macOS que sous Windows. Cela signifie que quiconque souhaite écrire une application pour les trois systèmes d’exploitation de bureau (ou même deux d’entre eux) doit réécrire une grande partie de son code lors du portage de l’un à l’autre.

Electron «résout» ce problème en offrant une plate-forme unique qui fonctionne sur les trois principaux systèmes d’exploitation de bureau. Cela signifie que les développeurs peuvent écrire le code pour des choses comme les notifications une fois et s’attendre à ce qu’il fonctionne de manière native sur chaque système d’exploitation. Encore mieux pour les développeurs: tout peut être construit en utilisant Javascript, HTML et CSS – des technologies que tous ceux qui codent pour le Web connaissent très bien.

Les applications Electron sont livrées avec pratiquement tout le chrome

Comment est-ce possible? En partie parce que chaque application Electron contient un navigateur Web complet: Chromium, la version open source de Google Chrome. Ceci est fourni avec les instructions spécifiques à la plate-forme afin de garantir que tout se comporte exactement comme les développeurs l’attendent sur tous les systèmes. C’est pourquoi la version de bureau de Slack occupe plus de 200 Mo d’espace sur le disque dur: la majeure partie de Chrome y est intégrée.

Chaque application Electron que vous exécutez est plus ou moins une instance complète de Chrome. En tant que blogueur Joseph Gentle souligné, ce n’est guère idéal:

Vous pouvez considérer Slack comme un petit programme javascript s’exécutant dans une autre VM du système d’exploitation (chrome), que vous devez exécuter pour discuter essentiellement sur IRC. Même si le vrai chrome est ouvert, chaque application électronique exécute sa propre copie supplémentaire de l’ensemble de la machine virtuelle.

Alors oui, il y a des inconvénients pour les utilisateurs. Tout d’abord, chaque application Electron que vous téléchargez regroupe la plupart de Chromium, et chaque application que vous exécutez exécute une bonne partie de ce code. Il n’y a pas de partage de ressources ici comme avec les applications natives, ce qui signifie que les applications Electron vont occuper plus d’espace sur le disque dur et de mémoire qu’une application développée spécifiquement pour votre plate-forme. Si vous vous souciez vraiment des performances, vous voudrez peut-être éviter les applications Electron.

Attendez, est-ce que l’électron est bon ou mauvais?

À ce stade, les ordinateurs sont si puissants que la plupart des utilisateurs ne remarqueront même jamais à quel point les applications Electron sont inefficaces. En fait, la grande majorité n’a même jamais entendu parler d’Electron. La plupart de mes collègues ne l’avaient pas fait et ils utilisent tous Slack tous les jours. Beaucoup étaient ravis de voir une version de bureau de Trello sortir, et encore une fois n’avaient aucune idée qu’il s’agissait d’une application Electron.

Et ces applications s’intègrent mieux à votre système d’exploitation que les sites Web. Ils vivent dans leur propre fenêtre. Ils offrent d’excellents raccourcis clavier, des notifications natives et d’autres choses que vous ne pouvez pas faire de la même manière avec un simple navigateur.

Et il y a fort à parier que des applications comme Slack, Trello et WordPress.com ne se donneraient pas la peine de proposer une version de bureau si Electron n’existait pas, se concentrant plutôt sur les versions mobile et navigateur. La question n’est donc pas de savoir si Electron est mauvais; c’est de savoir si les applications Electron valent mieux que rien. Je suis prêt à dire oui, mais les gens raisonnables peuvent être en désaccord. (Et bon, pour ces gens, il y a toujours la version Web.)

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