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Comment le commandant Keen a changé le jeu sur PC

Logiciel d’identification

Le 14 décembre 1990, Apogee Software a publié Commander Keen: Invasion of the Vorticons. C’était le premier d’une série de jeux de shareware pour PC qui ont apporté une plate-forme fluide, semblable à Mario au PC. Il a également lancé le légendaire Developer id Software. Voici pourquoi c’était spécial.

Keen: Playful Console Magic sur PC

Le premier jeu Commander Keen, Invasion of the Vorticons, est divisé en trois épisodes conçus pour les PC avec MS-DOS. Dans le premier épisode, vous incarnez Billy Blaze (alias Commander Keen), un enfant qui doit se rendre sur Mars pour repousser une invasion d’extraterrestres ressemblant à des chiens appelés Vorticons.

Les extraterrestres ont démantelé votre vaisseau et dispersé ses parties à travers la planète. Votre travail consiste à récupérer ces pièces afin que vous puissiez rentrer chez vous.

Un personnage dans "Commandant Keen : L'invasion des Vorticons" debout au sommet de blocs de style Mario. Le premier niveau de Commander Keen : Invasion of the Vorticons.

En cours de route, le commandant Keen construit une trame de fond convaincante à travers des étapes spéciales. Les mini-scènes narratives présentent des éléments comme un pogo stick et une langue extraterrestre écrite en glyphes. Keen ramasse également des objets fantaisistes, comme des ours en peluche et des livres avec le mot « KANT » dessus. Cela donne au jeu une sensation ludique d’un garçon de génie qui aime les ours en peluche mais lit Immanuel Kant.

Au moment de sa sortie, la véritable réussite de Keen était le gameplay de plate-forme fluide de style Mario sur IBM PC. Peu de gens pensaient que cela était même possible, étant donné que les jeux de plateforme à défilement latéral étaient les plus populaires sur les consoles de jeux vidéo à domicile à l’époque.

Les personnes possédant un PC, cependant, pourraient avoir un avant-goût du jeu de style console en téléchargeant un jeu gratuit à partir d’un BBS, grâce à Commander Keen. C’était magique à l’époque.

Pour comprendre pourquoi, revenons en arrière et examinons à quoi ressemblaient les jeux et l’informatique l’année de la sortie de Keen.

1990 : L’année de Mario

En 1990, la console Nintendo Entertainment System était à l’apogée de son succès grâce à des jeux de plate-forme à défilement fluide, comme Super Mario Bros. 3. Le défilement fluide de Super Mario Bros. (1985) a été la percée technique qui en a fait l’étonnant, killer-app que c’était.

Le secret de Super Mario Bros. 3 était que chaque cartouche comprenait un puce de gestion de mémoire spéciale qui a aidé les capacités de défilement natives de la NES à l’écran. D’autres consoles comprenaient également une gestion graphique spéciale et un matériel d’accélération, ce qui rendait les jeux d’action fluides relativement faciles à créer.

À la fin des années 1980, cependant, presque aucun compatible IBM PC n’incluait de matériel d’accélération graphique orienté jeu. Au lieu de cela, les programmeurs ont travaillé avec des normes créées par IBM, y compris CGA, AGE, et VGA, qui nécessitaient toutes des astuces logicielles pour créer des effets graphiques intéressants.

En raison de ces limitations techniques, très peu de jeux PC à l’époque avaient tenté de dupliquer la plate-forme Mario run-and-jump. C’est aussi pourquoi les jeux au rythme plus lent, comme les titres de RPG, de stratégie et de simulation, dominaient le marché des jeux PC à l’époque.

La percée EGA de Carmack

Un programmeur, en particulier, a changé le cours futur des genres de jeux PC. Au milieu des années 1990, John Carmack, qui travaillait alors chez un éditeur appelé Softdisk, a inventé une nouvelle technique graphique pour les cartes graphiques EGA appelée «rafraîchissement adaptatif des tuiles.  » Il a utilisé les fonctionnalités de la norme EGA de manière intelligente pour produire un défilement fluide sous-pixel qui était comparable aux jeux Mario.

Peu de temps après, Carmack et son collègue de Softdisk, Tom Hall, ont créé une démo défilante qui reproduisait le premier niveau de Super Mario Bros. 3. Elle s’appelait Dangerous Dave in Copyright Infringement, car elle était basée sur un personnage créé par un autre employé de Softdisk, Jean Romero.

Lorsque Romero est entré au travail le lendemain, il a été époustouflé. Il s’est rendu compte qu’il tenait l’avenir du succès indépendant du trio, loin de Softdisk, entre ses mains.

Peu de temps après, les trois développeurs, travaillant sous le nom de « Ideas from the Deep », ont secrètement conçu une démo de Super Mario Bros. 3 alors qu’ils étaient encore employés chez Softdisk. Ils ont utilisé les graphiques EGA et le nouveau moteur de défilement de Carmack. Finalement, ils l’ont présenté à Nintendo par l’intermédiaire d’un ami, et bien que la société ait été impressionnée, elle a transmis le projet.

Entre le commandant Keen

À cette époque, Scott Miller, président de l’éditeur de shareware Apogee Software, a contacté Romero pour voir s’il aimerait venir travailler pour lui. Romero a ensuite présenté à Miller une idée de jeu développée par Carmack et Hall sur un enfant de génie qui sauve la galaxie avec un vaisseau spatial bricolé à partir de pièces ménagères de rechange. C’est devenu le commandant Keen.

À l’automne 1990, Carmack, Romero et Hall ont rapidement créé le premier jeu Commander Keen, Invasion of the Vorticons. Selon Romero, Carmack s’est occupé de la programmation du moteur et du gameplay et Hall s’est chargé de la conception et des graphismes du jeu.

Romero a codé l’éditeur de niveau, a fait la moitié de la conception de niveau et a géré d’autres travaux de production. Adrian Carmack (aucun lien avec John) a rejoint plus tard et a contribué à quelques graphismes avant la sortie du jeu.

Un vaisseau spatial sous le titre "Commandant Keen : Invasion des Vorticons Épisode 1 : Marooned on Mars."L’écran titre du commandant Keen.

Le modèle de shareware épisodique d’Apogee était convaincant à l’époque. Il a utilisé le réseau lâche de systèmes de babillards commutés (BBS) pour distribuer gratuitement le premier épisode de jeux. Les joueurs téléchargeaient le jeu et, s’ils l’appréciaient, pouvaient envoyer un chèque à Apogee pour acheter plus d’épisodes.

La beauté du shareware est qu’il a réussi à contourner l’industrie de l’édition de jeux PC bien établie. Ce dernier nécessitait des connexions aux magasins de détail et des investissements importants pour dupliquer des disques et imprimer des boîtes et des manuels.

Le modèle de shareware a également permis à Apogee d’expérimenter la publication de genres alternatifs (comme les plates-formes d’action de style console) qui auraient pu être évités par les principaux éditeurs de jeux PC.

« Faire de Keen un shareware était essentiel à son succès », se souvient Romero. « Il était facilement accessible à tous et sa circulation était légale. Les gens pouvaient simplement donner une copie à leurs amis pour leur montrer quelque chose de vraiment amusant, et c’était bien de le faire.

Apogee a publié Commander Keen: Invasion of the Vorticons le 14 décembre 1990, en rendant le premier épisode, « Marooned on Mars », disponible sur BBS. Pour obtenir les deux autres épisodes, les clients ont payé 15 $ chacun ou 30 $ pour toute la trilogie

Miller a déclaré que la réponse était écrasante. Les jeux shareware typiques d’Apogee ne se sont vendus qu’à quelques milliers d’exemplaires, mais Commander Keen en a vendu 30 000 en quelques mois et près de 60 000 au cours des années suivantes.

L’héritage de Keen

L’incroyable succès du commandant Keen a tracé un nouvel avenir pour Carmacks, Romero et Hall.

« Le premier mois du jeu s’est si bien passé que nous avons pu tous les quatre quitter Softdisk et lancer id Software officiellement le 1er février 1991 », a déclaré Romero. «Et les ventes de Keen n’ont cessé d’augmenter. À la fin de 1991, les ventes de Keen étaient de cinq [times that of] le premier mois.

Un menu en "Commandant Keen" sur un vieux moniteur de PC.L’écran titre de Commander Keen sur un moniteur EGA. Benj Edwards

id Software continuerait à créer d’autres jeux techniquement révolutionnaires, comme Wolfenstein 3D, Doom et Quake. Mais avant cela, le quatuor a travaillé sur plusieurs autres jeux shareware de Commander Keen, chacun étant un succès à part entière.

Au fil des ans, il y a eu plusieurs tentatives pour relancer la série Commander Keen, dont une 2001 Game Boy Color version et un redémarrage mobile 2019 mal reçu qui a finalement été annulé. Ni l’un ni l’autre n’a capturé la magie de l’original ou la place qu’il tenait dans l’air du temps.

Comment jouer à Commander Keen sur un PC moderne

Si vous voulez jouer au classique Commander Keen aujourd’hui, Invasion of the Vorticons fonctionne sous émulation dans un pack disponible sur Steam pour 4,99 $. Cela inclut également la suite, Commander Keen dans Goodbye Galaxy ! C’est le moyen officiellement pris en charge de jouer à Commander Keen classique sur Windows 10 (ou toute autre version récente). Aussi, Commandant Génie peut bien jouer au jeu sur un Mac.

S’il vous arrive d’avoir un vieux PC MS-DOS dans un placard, vous pouvez le faire glisser et jouer à Commander Keen comme il était initialement prévu. Il défile toujours aussi facilement qu’en 1990.

Joyeux anniversaire, commandant Keen !

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