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Avant Fortnite, il y avait ZZT : découvrez le premier jeu d’Epic

Il y a trente ans, le 15 janvier 1991— un étudiant américain du nom de Tim Sweeney a sorti ZZT, un jeu d’aventure discret avec un élément révolutionnaire : il est livré avec un éditeur de jeu intégré gratuit. Le succès de ZZT a donné naissance à Epic Games, Unreal Engine et, plus récemment, Fortnite. Voici pourquoi ZZT était spécial.

Qu’est-ce qu’un « ZZT », de toute façon ?

Tim Sweeney la passion pour la programmation a commencé sur son Apple II quand il était enfant. Après avoir obtenu son premier PC IBM en 1989 au cours de sa première année d’université, il s’est lancé la tête la première dans la programmation de la nouvelle machine. Lors de la création d’un éditeur de texte MS-DOS à l’aide de TurboPacal en 1990, il a décidé de rendre le projet plus amusant en ajoutant des éléments de type jeu. Cela a évolué en ZZT, qui a été publié en tant que partagiciel en 1991.

Le génie de ZZT au début des années 1990 était qu’il ne s’agissait pas seulement d’une jolie aventure basée sur l’ASCII. Avec chaque copie de ZZT téléchargée, les joueurs ont également obtenu gratuitement un éditeur de monde dans le jeu. C’est parce que les racines de l’éditeur de texte de ZZT signifiaient que Sweeney a d’abord créé le moteur et l’éditeur de jeu, puis y a construit ses mondes de jeu.

Comme un éditeur de texte, ZZT n’utilise que des caractères en mode texte : un zéro peut représenter le segment d’un mille-pattes et un petit symbole de degré circulaire peut devenir une puce. En conséquence, dans ZZT, vous contrôlez généralement un générique, protagoniste souriant qui doit naviguer dans un monde de pièges, d’énigmes et de périls tout en collectant des clés, des torches et des pierres précieuses en cours de route.

L'écran titre ZZTZZT s’exécutant sur un IBM PC 5150. Benj Edwards

Au moment de la sortie initiale de ZZT, Sweeney a appelé son entreprise individuelle « Potomac Computer Systems » d’après sa ville natale de Potomac, Maryland. Il a changé le nom en « Epic MegaGames » en octobre 1991 pour que cela ressemble à une grande entreprise prospère. (Epic a abandonné le « Mega » en 1999 après le succès de Irréel.)

Puisqu’il s’agissait d’un titre shareware, les joueurs pouvaient obtenir ZZT et un monde appelé Town of ZZT gratuitement, généralement en le téléchargeant via des systèmes de babillards commutés ou CompuServe à l’époque. S’ils l’aimaient, les joueurs pourraient envoyer de l’argent à Sweeney pour acheter plus de niveaux pour jouer. Après que les gens aient commencé à commander plusieurs exemplaires du jeu par jour, Sweeney s’est rendu compte qu’il avait une entreprise bancable entre les mains.

Le premier numéro de ZZT Newsletter de 1991Le premier numéro de « ZZT Newsletter » de 1991. Epic Games / Musée de ZZT

L’élément shareware est essentiel pour comprendre la nature de ZZT. En fait, ZZT ne représente rien – c’était la façon intelligente de Sweeney d’apparaître toujours tout en bas des listes de fichiers alphabétiques sur les BBS commutés à l’époque. C’est une astuce marketing.

Alors que ZZT vendu seulement environ 4.000-5.000 exemplaires Au total, l’aventure ASCII sans prétention de Sweeney a eu une influence furtive massive sur l’industrie du jeu en raison de sa conception innovante et des leçons que Sweeney lui-même a apprises du succès de ZZT.

ZZT : L’éditeur est le jeu

Avec l’éditeur en jeu de ZZT, toute personne possédant une copie de ZZT peut créer ses propres jeux d’aventure de type ZZT. Et grâce à un langage de script intégré appelé ZZT-OOP, les créateurs peuvent même étendre le moteur de jeu de nouvelles manières pour produire des jeux dans des genres inattendus, des aventures textuelles au tour par tour aux shoot-’em-ups spatiaux.

L’interface de l’éditeur ZZT, y compris un exemple du langage de script ZZT-OOP.

Au début des années 1990, lorsque les outils de création de jeux simples étaient rares, l’éditeur mondial de ZZT a permis à une nouvelle génération de concepteurs de jeux en devenir. Dr Dos, qui dirige le Site du musée ZZT, se souvient de ce qu’il ressentait. « ZZT m’a permis de me sentir comme un programmeur informatique adulte. Enfant, je gribouillais constamment des scènes pour les suites de Mario World et Mega Man que je voulais faire, et je pensais toujours que créer des jeux était quelque chose que les enfants ne pouvaient pas faire. Il fallait être un adulte, aller à l’université et apprendre à programmer. ZZT laisse-moi sauter tout ça. Enfant, être capable de dire à ses amis « Je fais des jeux vidéo » est incroyablement puissant.

La facilité avec laquelle les gens pouvaient se lancer dans la création d’un jeu sans aucune pensée de programmation intensive (ou même avoir besoin de créer des graphiques) a engendré une communauté fidèle de fabricants de jeux ZZT qui continue à ce jour. Il a également ouvert de futures carrières dans l’industrie du jeu. Un gagnant répété du concours de design de niveau ZZT de Sweeney nommé Allan Pilgrim a fini par rejoindre Epic et développer des jeux pour l’entreprise plusieurs années plus tard.

L’influence de ZZT perdure dans Unreal Engine

Aujourd’hui, l’un des produits clés d’Epic est Moteur irréel, un moteur de jeu riche et un environnement graphique en temps réel. En utilisant ce moteur, les développeurs peuvent créer des jeux vidéo complexes avec une relative facilité. Cela leur évite d’avoir à réinventer la roue à chaque nouveau jeu.

Logo du moteur irréelJeux épiques

Après avoir été expédié en tant que produit commercial haut de gamme pendant des années, Epic a décidé de libérer Unreal Engine 4 gratuitement en 2014. Bien que peu d’experts de l’industrie l’aient remarqué à l’époque, cette décision a fait écho à la sortie de ZZT elle-même 23 ans plus tôt, mettant des outils de création de jeux gratuits entre les mains de milliers de personnes.

Les parallèles entre les deux moteurs de jeu, l’ancien et le nouveau, vont bien au-delà du coût initial nul. En 2009, j’ai interviewé Tim Sweeney en profondeur sur ZZT et l’histoire d’Epic pour Gamasutra. Dans notre interview, il a expliqué comment les concepts de ZZT se traduisaient directement par Unreal Engine.

« Il y a vraiment une énorme similitude entre ZZT et Unreal, si vous le regardez », a déclaré Sweeney.

L'interface de l'éditeur Unreal Engine à 4 niveauxL’interface de l’éditeur de niveau Unreal Engine 4. Jeux épiques

« C’est une structure que nous avons copiée et collée dans des moteurs de jeu de plus en plus avancés depuis », a-t-il déclaré, se référant au modèle ZZT. « Vous avez cet éditeur, vous avez ce runtime de jeu, ils utilisent le même environnement d’affichage, le même langage de programmation. »

Au cours des deux dernières décennies, Unreal Engine a alimenté des dizaines de jeux vidéo à succès, y compris la série Gears of War, Bioshock, Batman: Arkham Asylum et bien d’autres. De plus en plus, les entreprises utilisent Unreal Engine dans des applications de marketing commercial et comme aide à la visualisation en temps réel pour des émissions télévisées de renom telles que The Mandalorian.

D’une certaine manière, tout cela a commencé avec ZZT, un humble jeu shareware basé sur du texte sorti en 1991. C’est un héritage massif pour un jeu dont beaucoup de gens n’ont toujours pas entendu parler.

Epic a 30 ans aussi

Le 30e anniversaire de la sortie de ZZT signifie qu’Epic Games a également 30 ans. Il est rare qu’une entreprise de la taille et du succès d’Epic soit encore sous contrôle privé – Sweeney détient toujours personnellement plus de 50 % de l’entreprise, ce qui donne à Epic une marge de manœuvre pour poursuivre des actions audacieuses, comme son enchevêtrement en cours avec Apple sur les frais de l’App Store.

Comment le gère-t-il ? Il y a sûrement une pression pour vendre ou entrer en bourse. « Nous essayons simplement d’adapter l’entreprise pour qu’elle ait la bonne taille et la bonne forme pour les opportunités qui s’offrent à nous au fil du temps », a-t-il déclaré à How-To Geek par e-mail. « Et c’est une période d’opportunités sans précédent. »

Graphique promotionnel Fortnite Seaon 5 d'Epic

Avec l’anniversaire de l’entreprise à portée de main, nous avons également interrogé Sweeney sur son projet Epic Games préféré. Il a choisi le premier Unreal Engine, un effort massif pour lui personnellement qui a permis à Epic de remporter un succès retentissant.

« L’écriture du premier Unreal Engine a été une première tournée de 3,5 ans sur des centaines de sujets uniques dans le domaine des logiciels et a été incroyablement instructive », a écrit Sweeney. « Il est regrettable que la complexité du moteur nécessite maintenant une telle spécialisation que peu de programmeurs comprennent toutes les facettes d’un moteur moderne, comme cela était possible en 1998. »

Et bien sûr, la success story d’Epic se poursuit en 2021 avec Fortnite, un jeu Battle Royale FPS qui partage des similitudes amusantes avec ZZT. Les deux jeux ont fait leurs débuts en tant que jeux gratuits avec des joueurs achetant des fonctionnalités plus tard, et les deux utilisent des moteurs de jeu qui permettent aux gens de créer des jeux similaires gratuitement (dans le cas de Fortnite, c’est Unreal Engine).

L’influence de ZZT perdure et, à certains égards, l’éthique de ZZT représente toujours les valeurs fondamentales d’Epic aujourd’hui : donner aux créateurs des outils ouverts et faciles à utiliser. Ne tenant pas le succès pour acquis, Sweeney dirige toujours Epic avec le cœur d’un outsider, même si son poids dans l’industrie est désormais gigantesque.

Comment jouer à ZZT aujourd’hui

Si vous souhaitez vous lancer dans ZZT ces jours-ci, la plupart des fans de ZZT recommandent en utilisant Zeta, un émulateur MS-DOS compact et fiable qui peut exécuter des mondes ZZT sur un PC Windows moderne. Ou si vous cherchez une solution rapide pour voir à quoi ressemble ZZT, vous pouvez l’essayer en utilisant cette émulation soignée basée sur HTML5 créé par Christopher Allen qui s’exécute dans la plupart des navigateurs Web modernes.

Selon zzt.org, les fans ont créé plus de 50 nouveaux jeux ZZT entre 2017 et 2020, il existe donc toujours une communauté ZZT petite mais dédiée. Vous pouvez trouver des tonnes de jeux ZZT à jouer à Musée de ZZT, trop. Le musée couvre l’histoire de ZZT avec une passion digne d’un jeu aussi influent mais sous-estimé.

Joyeux anniversaire ZZT et joyeux anniversaire Epic Games !

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